Estudio muestra cómo evolucionó el oído interno de los dinosaurios y las aves para que pudieran correr y volar – 01/05/2021 – Reinaldo José Lopes / Brasil

Siempre es un placer cuando la investigación logra deconstruir los retratos simplistas de la evolución de los seres vivos que aún dominan la mente de las personas. Según estas visiones esquemáticas y equivocadas, es como si los organismos estuvieran siempre “en busca de progreso”; cada detalle de la anatomía y el comportamiento tendría un papel claro y específico en la «lucha por la supervivencia».

Bala. En el mundo real, las cosas son mucho más complicadas e interesantes, como lo demuestra un estudio de investigadores brasileños sobre estructuras del oído interno sin las cuales ningún vertebrado terrestre, incluido usted, podría caminar o correr.

Me refiero a los canales semicirculares, y solo quienes padecen laberintitis pueden dar fe de lo crucial que es su funcionamiento. Estos tres tubos interconectados, que se asemejan a donas hechas de hueso, albergan un líquido, la endolinfa, y están adheridos a áreas llenas de células que actúan como sensores.

A medida que se mueve la cabeza de una persona o animal, el líquido también se mueve dentro de los canales semicirculares, y los sensores celulares detectan los cambios y permiten ajustes finos en el equilibrio corporal.

Por supuesto, este sistema es muy importante para los insectos voladores, que necesitan realizar cambios rápidos de trayectoria en todas las direcciones, hacia arriba y hacia abajo, además de enfocar su visión durante estos movimientos complejos. De ahí que surgiera la idea de que los canales semicirculares de las aves habrían evolucionado específicamente para resolver los peludos problemas de equilibrio durante el vuelo.

Fue esta idea la que Mario Bronzati y sus colegas de la USP de Ribeirão Preto y otras instituciones pusieron a prueba, en un estudio que acaba de aparecer en la revista científica Current Biology. ¿El veredicto? Es mejor olvidar esto de que se crearon canales de aves «para volar», simplemente porque cosas muy similares ya existían en los cráneos de algunos de los primeros dinosaurios, ancestros de las aves (son, estrictamente hablando, nada más que dinosaurios bípedos emplumados que escapó de la extinción masiva hace 66 millones de años).

De hecho, los canales semicirculares de las aves son bastante grandes, pero el tamaño de las estructuras en ciertos dinosaurios era comparable. La forma bien redondeada, típica de los canales en las aves, tampoco es exclusiva de ellos y, de hecho, parece estar más ligada a la forma del cráneo: los cráneos más redondos “solicitan” este diseño para que todo encaje, sin ningún tipo de razones funcionales.

¿Era absolutamente necesario tener grandes canales para volar? No: los pterosaurios, primos lejanos de los dinosaurios y los pájaros, no los tenían y aún así volaban sin el menor problema. Según todas las apariencias, fue una necesidad mucho más general, la de una coordinación precisa entre los movimientos de los ojos, la cabeza y el cuello durante los movimientos rápidos, lo que produjo el patrón que todavía existe en los animales emplumados de hoy. Correr, saltar de árbol en árbol o volar son tareas igualmente importantes para estas estructuras.

Una ironía final: los caimanes y los cocodrilos, parientes aún más lejanos con las aves y los dinosaurios, pero aún miembros del mismo gran grupo, tienen canales muy distintos, que no necesariamente tenían la misma forma en sus ancestros remotos. En lugar de estar “atrapados en la época de los dinosaurios”, estos animales ahora semiacuáticos nunca dejaron de evolucionar. Ellos y el resto de la vida, por supuesto.

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