Japan Inc quiere convertirse en una superpotencia de hidrógeno

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IN 2016 TOKIO El entonces gobernador, Masuzoe Yoichi, predijo que los Juegos Olímpicos que la capital japonesa iba a albergar en 2020 “dejarían como legado una sociedad del hidrógeno”, al igual que los Juegos de Tokio de 1964 dejaron los trenes bala Shinkansen. Más tarde ese año, el Sr. Masuzoe renunció por un escándalo de gastos. Pero mientras Tokio se prepara para la ceremonia de apertura retrasada por la pandemia el 23 de julio, su sueño sigue vivo.

Por primera vez, la antorcha olímpica quemó hidrógeno (no importa que la llama sea incolora). Los funcionarios serán transportados en unos 500 automóviles y 100 autobuses fabricados por Toyota y que funcionan con celdas de combustible, plantas de energía portátiles que consumen hidrógeno y emiten solo vapor de agua. El hotel Kawasaki King Skyfront Tokyu Rei obtiene energía del hidrógeno procedente de residuos plásticos.

Todo ingenioso, sin duda. Pero también tan inmaterial como el gas más ligero. Los coches de pila de combustible están a kilómetros del mercado masivo, a pesar de 20 años de esfuerzos de Toyota y otras firmas japonesas. La falta de infraestructura de reabastecimiento de combustible, la dificultad de almacenar las cosas en vehículos pequeños y el costo persistentemente alto de las celdas de combustible argumentan en contra del gran papel del hidrógeno en la descarbonización del transporte.

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Y, sin embargo, Japón tiene una oportunidad de convertirse en superpotencia del hidrógeno. Detrás de escena, sus empresas persiguen aplicaciones poco glamorosas en la industria pesada y otros sectores difíciles de descarbonizar. El gobierno los está incitando.

En junio, por ejemplo, el Ministerio de Economía, Comercio e Industria de Japón (METI) presentó un plan para reducir las emisiones de carbono de la fabricación de acero mediante el cambio a «hierro de reducción directa» (DRI). Este proceso utiliza considerablemente menos energía y puede reemplazar algunos ingredientes nocivos para el clima de la química industrial necesaria (como el monóxido de carbono). METI está derrochando miles de millones de dólares en la industria para comercializar el uso de hidrógeno en altos hornos para 2030. Mitsubishi Heavy Industries, un conglomerado, está construyendo una acería sin carbono en Austria. Nippon Steel quiere su DRI tecnología que estará en uso comercial para 2030.

Las empresas japonesas también se están dedicando a la producción de materias primas. La forma más fácil de producir hidrógeno es despojarlo del metano, cada molécula del cual contiene cuatro átomos de hidrógeno y uno de carbono. Ese proceso, conocido como «reformado», es barato pero sucio, ya que su subproducto es el carbono que calienta el planeta. El hidrógeno se puede fabricar de forma limpia a partir de amoníaco o agua, pero esto es más caro. Para reducir los costos, ENEOS, La refinería de petróleo más grande de Japón, dio a conocer recientemente planes para construir una fábrica gigante para 2030. Utilizará un proceso electrolítico para reducir el costo de fabricación de H limpio2 desde H2O por dos tercios.

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En julio, Marubeni, un conglomerado industrial japonés, llegó a un acuerdo con Providence Asset Group, una firma de inversión australiana, para desarrollar 30 granjas solares en el país que combinarían energía renovable con almacenamiento de hidrógeno y baterías. Su objetivo es finalmente exportar hidrógeno verde a Japón. Kawasaki Heavy Industries ganó recientemente la aprobación regulatoria para construir el buque de carga de hidrógeno licuado más grande del mundo. No tan llamativo como el Shinkansen. Pero, solo tal vez, incluso más trascendental.

Este artículo apareció en la sección Negocios de la edición impresa con el título «Quemando limpio».

Internacional
Fuente: The Economist (Audios en inglés)