Lo que tienen en común nuestro discurso y el canto del tordo – ciencia fundamental / Brasil

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por Tarciso Velho

Los pájaros cantores nos ayudan a comprender la tartamudez y otros trastornos del lenguaje

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En general, comenzamos a hablar con naturalidad. Imitamos lo que escuchamos de padres, amigos, quienquiera que esté alrededor. Es decir, modificamos las vocalizaciones según lo que escuchamos. Aprendemos, cometemos errores, volvemos a ensayar. Y esto da como resultado un sistema de comunicación único en el mundo animal, el lenguaje hablado. Es único, universal, una característica biológica nuestra.

Sin embargo, un selecto grupo de animales comparte con nosotros lo que llamamos aprendizaje vocal: aprenden escuchando y copiando a otros animales de la especie. Para sorpresa de algunos, este grupo no incluye a los grandes primates, sino a otros animales: mamíferos acuáticos (ballenas, delfines, pinnípedos), murciélagos, aves y posiblemente elefantes y el tití copetudo blanco. Sin embargo, no todas las aves aprenden sus vocalizaciones, solo los pájaros cantores, colibríes y loros.

Pero, ¿por qué nos interesa esto? Porque un proceso biológico tan particular como el aprendizaje vocal debe estudiarse minuciosamente. Ya sea para comprender mejor los trastornos del lenguaje o para satisfacer nuestra curiosidad.

Aproximadamente el 5% de los niños estadounidenses, por ejemplo, tienen algún tipo de trastorno del habla, de los cuales el 20% tartamudean. Se desconoce la causa de la mayoría de ellos. Además, las estimaciones sugieren que alrededor del 40% de los niños diagnosticados con autismo, cuyas causas se desconocen en gran medida, se consideran no verbales.

Por tanto, es fundamental conocer las bases neurobiológicas de la adquisición del habla y los componentes genéticos implicados en ella. Hasta entonces, los estudios en humanos ayudaron a comprender el proceso y caracterizar cuidadosamente las fases de la adquisición del habla. Se ha demostrado que las mutaciones genéticas raras están asociadas con defectos en el aprendizaje y la producción del habla, incluida la tartamudez persistente y la apraxia, pero aún no se comprende completamente cómo estas mutaciones influyen en la función cerebral. También es importante resaltar que el entorno influye en el aprendizaje, tanto que aprendemos diferentes idiomas, desarrollamos acentos regionales, formamos nuestro vocabulario en función del nivel educativo, etc. Pero todavía no está claro cómo influye el entorno en el funcionamiento de los circuitos cerebrales implicados en el habla, o incluso si los factores medioambientales contribuyen a los trastornos del habla y qué factores contribuyen.

Durante los últimos cincuenta años, los pájaros cantores se han convertido en el tema de una búsqueda de los fundamentos neurobiológicos del aprendizaje vocal. También comienzan a cantar mientras escuchan a sus compañeros adultos. Aprenden, se equivocan, vuelven a ensayar. Tanto es así que el tordo de tu calle tiene una esquina diferente a la de la calle de abajo. La candidiasis paulista probablemente tiene un dialecto diferente al de los gauchos. Y este es un producto directo del proceso de aprendizaje y del modelo utilizado.

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Los seres humanos y los pájaros cantores necesitan una audición intacta para aprender y mantener las vocalizaciones; los niños con problemas de audición tienen dificultades de aprendizaje vocal. La pérdida auditiva en adultos conduce al deterioro del habla, como cambios en la entonación y el ritmo.

Las aves, como nosotros, tienen un período de aprendizaje crítico, cuando el cerebro es particularmente sensible y eficiente para adquirir un idioma (o dos, o tres). Entonces esta capacidad cae drásticamente y con el tiempo nos volvemos más limitados. Es por eso que muchos de nosotros tenemos dificultades para enfrentarnos a un segundo idioma en la madurez. Aunque dominamos un segundo idioma, hablamos con acento. Y este acento tiene un origen sensorial: a medida que nos exponemos a la lengua nativa, dejamos de notar sonidos que no le son comunes. No podemos reproducir ciertos sonidos del segundo idioma porque no podemos percibir estos sonidos. Nuestro sistema auditivo ha sufrido un deterioro neural, una condición que también comparten las aves.

A pesar del enorme progreso de las últimas décadas, sabemos poco sobre la base genética de este proceso. ¿Qué genes son importantes? ¿Hay personas que participan exclusivamente en el aprendizaje vocal, o buscamos genes genéricos y el habla es solo una de las muchas propiedades que surgen del cerebro? Todavía no tenemos las respuestas, pero a partir de modelos animales como los pájaros cantores y su manipulación genética sin duda las tendremos.

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Tarciso Velho es neurocientífico y profesor de la Universidad Federal de Rio Grande do Norte.

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Fuente: uol.com.br